Las causas del envejecimiento demográfico


¿POR QUÉ CAMBIA LA ESTRUCTURA POR EDADES?

Los factores que pueden hacer cambiar el peso de unas edades respecto a otras son los mismos que pueden modificar el volumen total de la población: la mortalidad, la natalidad y las migraciones.

a) El descenso de la mortalidad parece una causa obvia de que cada vez más personas alcancen una edad avanzada. Sin embargo, esta obviedad es engañosa. La humanidad en su conjunto ha visto mejorar sustancialmente sus probabilidades de supervivencia sólo a partir de mediados del siglo XVIII. Hasta entonces apenas se habían superado los treinta años de esperanza de vida al nacer (en la España de 1900 apenas se alcanzaban los 35 años). Sin embargo, iniciado ya el rápido ascenso de la esperanza de vida, la población no sólo no envejeció, sino que aumentó el peso de los jóvenes. La explicación debe buscarse en la elevadísima mortalidad infantil imperante hasta entonces. Una vez iniciadas las mejoras, las muertes evitadas de recién nacidos y de niños contribuyeron a acrecentar el peso de estos en el conjunto de la población. Sólo muy recientemente, en aquellos países donde la mortalidad infantil es ya muy reducida, la lucha contra la mortalidad se ha concentrado en la otra etapa de la vida en que es elevado el riesgo, es decir, en las edades avanzadas. Ahora sí puede decirse que el descenso de la mortalidad tiene por consecuencia el envejecimiento de la población, pero conviene recordar que este no ha sido el caso siempre ni lo es actualmente en todas partes.

b) La natalidad sí tiene un efecto inmediato en la pirámide de edades. Si es elevada, ensancha automáticamente la base, rejuveneciendo la población. Si es reducida produce el efecto contrario y, de hecho, esa es la explicación fundamental de la rapidez del envejecimiento demográfico de la población mundial y, sobre todo, de la de los países más ricos.

La natalidad, al igual que la mortalidad, ha sido alta en las poblaciones humanas hasta hace muy poco, precisamente para compensar las escasas probabilidades de supervivencia hasta la edad adulta (ver la Teoría de la Transición Demográfica). Sin embargo, en poco más de un siglo, se están extendido pautas de baja fecundidad, empezando por Europa y ya en todo el mundo, que tienen como resultado una natalidad más baja (ver aquí cómo distinguir natalidad y fecundidad).

c) Las migraciones influyen en la pirámide de población porque no se reparten por igual entre las diferentes edades. Especialmente las grandes corrientes migratorias de nuestro siglo han tenido por protagonistas a jóvenes en busca de trabajo. Los efectos para los lugares de origen no se limitan a la despoblación y a la escasez de jóvenes. En cambio, los lugares de destino han visto rejuvenecer su estructura por edades con los recién llegados y con sus hijos. Este fenómeno puede no ser muy apreciable en grandes unidades geográficas como los continentes o los estados, pero su importancia va creciendo cuanto menor sea la unidad de análisis, y se convierte en fundamental en pequeñas áreas como los municipios. Si quiere entenderse el gran envejecimiento de las áreas rurales y de interior de la mayoría de los países desarrollados, así como la relativa juventud de las zonas urbanas, no son la mortalidad o la fecundidad las que deben centrar el análisis, sino las migraciones.

Mención aparte merecen las migraciones de la tercera edad, especialmente las que siguen a la jubilación. Se trata de un fenómeno incipiente, con casos notables como la creación en Estados Unidos de alguna extensa zona residencial en Florida o en California, pero limitado a estratos sociales hasta ahora minoritarios y de escasa relevancia estadística en comparación con los cambios de estructura por edades producidos por las migraciones de los jóvenes (aunque probablemente irá a más en el futuro).

***

No obstante, una cosa es la distinción abstracta de estos tres factores, y otra es la explicación del cambio histórico que está experimentando la estructura por edades en la práctica  totalidad del planeta. La escasa comprensión de los sistemas demográficos, y del modo en que la mayor supervivencia poblacional los conduce a su configuración actual, suele provocar multitud de malos entendidos, especialmente entre quienes tienen una posición apriorística y dogmática sobre los temas y comportamientos implicados (la salud, el matrimonio, la natalidad, la familia, la nación, etc.). Por desgracia, eso le ocurre a buena parte de las confesiones religiosas empeñadas en encontrar argumentos contra la anticoncepción, el aborto, la planificación familiar y las nuevas formas de familia y de relación conyugal. Cometen el error de considerar el descenso de la fecundidad y el envejecimiento demográfico meras consecuencias de políticas liberales sobre anticoncepción o aborto, y de la siempre predicada degradación moral y familiar que supuestamente acompaña a la modernidad. Se abona así el ancestral mito conservador de una supuesto pasado de pureza y recto comportamiento que en realidad nunca existió. Sin embargo, no son capaces de explicar por qué la fecundidad ha descendido en todo el planeta, incluso en países que lo han combatido encarnizadamente, y también en momentos históricos, especialmente Europa antes del siglo XX, en los que nadie hacía propaganda anticonceptiva, todo lo contrario (todos los estados europeos eran natalistas y poblacionistas), y no había apenas medios eficaces y accesibles para evitar el embarazo.

Pese a todo la tradición conservadora no cesa, y con ella el error de interpretación. A título de ejemplo, es posible encontrar, junto a un discurso del Santo Padre, un artículo titulado “El invierno demográfico. Causas y consecuencias del envejecimiento de la población” en el que se hacen afirmaciones tan erróneas como esta:

“Sin lugar a dudas, el envejecimiento de la población es una anomalía provocada artificialmente por las políticas de planificación familiar desarrolladas por diferentes organismos estatales o internacionales o, incluso, por entidades privadas”

Alfonso Carlos Amaritriain (Universidad Abat Oliba) Boletín Informático de la Pontificia Universidad Católica de Puerto Rico, 6 de noviembre de 2002 (ver versión online en Catholic.net)

El factor explicativo principal de la modernización demográfica no es otro que la revolución reproductiva provocada por la espectacular mejora de la superviviencia. Son las mejoras de la mortalidad, especialmente en las edades infantiles, las que han desencadenado una auténtica revolución en la eficiencia con que nos reproducimos, provocando la “explosión” poblacional durante el siglo XX, paralela tanto al descenso de la fecundidad como a la liberación de la mujer de su ancestral sobredeterminación reproductiva (véase aquí una síntesis de la Teoría de la Revolución Reproductiva).

Página publicada el 10 de abril de 2012
Por Julio Pérez Díaz


Música en ApdD: I’m A Man – Chicago (Leonid & Friends cover)

15 comentarios en “Las causas del envejecimiento demográfico”

    1. Gracias Carlos, eres muy amable. Mi nombre lo tienes en distintos sitios, en la columna de la derecha y también en la de la izquierda. Pero tienes razón, en las páginas no aparecen las fechas de publicación (sólo en los posts), así que he puesto mi nombre y la fecha al pie de página. Espero que te resulten útiles muchas otras partes de esta web, gracias por escribir.

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      1. Hola Maria, gracias por tu interés y por tus palabras. Puedes poner la fecha del final de la página. Pero como profesor universitario no recomiendo citar las webs así; a diferencia de las páginas impresas, los contenidos de los urls pueden ser modificados por el autor (he cambiado varias cosas de esta página hoy mismo). De manera que lo correcto cuando se citan es hacer constar la “fecha de la última consulta”. Es lo que yo hago cuando cito. Saludos y gracias nuevamente

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  1. Gracias, me ayudo bastante para encontrar las aparentes causas del envejecimiento poblacional a nivel mundial, para un estudio que estoy haciendo. Sin embargo tengo dudas acerca de que si una de las causas del envejecimiento de la población no seria también la muerte de la población joven a causa de guerras o golpes de estado, por ejemplo, como es el caso de Argentina en donde la población de personas mayores pasa a ser del 7% a partir de 1970, justo cuando en nuestro país se llevaba adelante un golpe de estado que mato a 30 mil personas en su mayoría jóvenes. En general se adjudica como causa a las mejoras en la salud de la población, pero desde mi punto de vista es relativo a cada país y cada época.

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    1. Hola Ana, me alegra que te sirviese. Tu duda es muy común, y parece lógico pensar que la muerte de jóvenes envejece la población. De hecho esa misma duda la provocaron las dos guerras mundiales, con efectos de una envergadura mucho mayor (en la segunda, sólo la URSS tuvo 27 millones de muertos). Y el impacto demográfico es visible en los datos, claro. Pero en demografía es mucho más importante la tendencia sostenida, el largo plazo. Y no hay nada relativo en eso, el envejecimiento actual en Argentina, en Alemania o en China no resulta de ninguna sobremortalidad puntual, todo lo contrario, esas crisis no han hecho más que reducirse y hacerse mucho menos frecuentes. Hoy son una minucia al lado del efecto que tiene el aumento de la supervivencia a largo plazo y la revolución que supone que se tengan menos hijos que viven tres veces más. Por crudo que suene, las 30 mil muertes del golpe no son nada al lado de la mortalidad infantil de Argentina en esa época; más del 5% de los nacidos morían antes de cumplir su primer año. Echa un vistazo aquí a La Revolución Reproductiva (https://apuntesdedemografia.com/la-revolucion-reproductiva/) y tendrás más argumentos. Un abrazo y gracias por escribir.

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      1. Gracias por contestar, me costaba creer que no fuera un aspecto que influyera en los indices de envejecimiento. Justo siguiendo los links había entrado al de La revolución Reproductiva y me había resultado más que interesante. Si tuvieras algún link o apunte sobre la Feminización del envejecimiento y feminización de la pobreza, causas de ambos te agradecería muchísimo. Estoy preparando una tesis sobre arquitectura para la tercera edad con un enfoque más actual que contemple estos fenómenos (no se si llamarlos así) que si bien no son nuevos, hoy son mas visibilizados, pero sin embargo no hay mucha información. Desde ya mil gracias. Abrazo desde Argentina

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      2. Hola Ana. Sobre la feminización numérica de la vejez, echa un vistazo aquí (aunque sea un ejercicio, las explicaciones posteriores te pueden ser útiles). Si buscas literatura encontrarás mucha, pero suele presentar a la mujer como una víctima de la edad. Si quieres otra perspectiva puede interesarte https://apuntesdedemografia.com/2003/06/07/feminizacion-de-la-vejez-y-estado-del-bienestar-en-espana/ Gracias por tus comentarios yun abrazo.

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Julio Pérez Díaz, CSIC. Estudios de población y análisis demográfico